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NASA llevará helicóptero en su misión no tripulada a Marte

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Volar en la Tierra no tiene secretos para la tecnología humana. Volar en Marte representa, en cambio, numerosos retos. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA está acabando de completar las pruebas del Mars Helicopter, un aparato autónomo de 1,8 kilos de peso, que llevará como complemento del Mars Rover en su próxima misión no tripulada a Marte, que tiene previsto el lanzamiento en julio del 2020 y el aterrizaje en el planeta rojo en febrero del 2021.

La atmósfera de Marte es muy débil respecto a la de la Tierra, con una densidad de menos del 1%. La gravedad es de un tercio de la que tenemos en nuestro planeta. Las temperaturas, de hasta 90 grados Celsius bajo cero, tampoco ayudan. En esas circunstancias son válidas muy pocas cosas de lo que se conoce sobre el vuelo en helicóptero en nuestro planeta. Los ingenieros de la NASA asumieron el doble reto de fabricar un pequeño vehículo que sobrevuele la superficie marciana y de crear en la Tierra esas condiciones para probar que funcionará cuando llegue al planeta rojo.

“Nuestros vuelos de prueba podrían tener una densidad atmosférica similar aquí en la Tierra, si pusiéramos el aeródromo a 30,5 kilometros de altura. Así que no puedes ir a algún lado y encontrar eso. Tienes que hacerlo”, explica MiMi Aung, gerente de proyecto para el Mars Helicopter en el JPL de la NASA en Pasadena (California).

Para ello, los ingenieros utilizaron el Simulador Espacial del JPL, una cámara de vacío cilíndrica de 7,62 metros de ancho. Esta instalación crea un vacío que aspira todo el nitrógeno, el oxígeno y otros gases del aire dentro del cilindro gigante. La recreación de la atmósfera marciana se completó con la inyección de dióxido de carbono, el principal ingrediente de la atmósfera de Marte. Ya tenían una de las condiciones que el aparato se va a encontrar en Marte. Pero había más dificultades.

Los ingenieros tuvieron que simular las condiciones de menor gravedad mediante un cordón motorizado que tiraba del aparato hacia arriba

La gravedad en Marte es un 62% menor a la terrestre. Un objeto que pese 100 kilos en la Tierra pesa sólo 38 kilos en el planeta rojo. Pero la tecnología no puede dominar la gravedad como ocurre en las películas de ciencia ficción, así que los ingenieros del JPL idearon un sistema de descarga por gravedad, que consiste en un cordón motorizado fijado a la parte superior del eje del helicóptero que le proporcionaba un remolque ininterrumpido hacia arriba que equivalía a es menor gravedad.

Lo hicieron en el Simulador Espacial con un vuelo de un minuto a sólo cinco centímetros del suelo. No necesitaban más para obtener los datos necesarios. Teddy Tzanetos, director de pruebas del Mars Helicopter, explica que esa prueba les permite confirmar que el aparato “vuela de forma autónoma tal y como fue diseñado en una atmósfera delgada similar a la de Marte; no había necesidad de ir más alto. Fue un gran primer vuelo”.

“La próxima vez que volemos, volaremos en Marte”, señaló Aung, que recordó las numerosas misiones que, como el Mars Helicopter, se han probado en el Simulador Espacial. “Estamos en camino de hacer un pequeño pedazo de historia espacial también”, añadió.

Informacion tomada de www.vanguardia.com

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